좋은참숯
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  강원도 횡성 참숯가마 '수요 봇물' 2004-05-11 17:58:51  
  이름 : 좋은참숯    조회 : 28926    
해거름녁 10여개 재래식 숯가마에서 굴뚝사이로 파란 연기가 모락모락 피어오른다.뉘엇뉘엇 땅거미가 지고 어둠이 밀려온다. 수건으로 머리를 동여 멘 아주머니는 시뻘건 숯을 가마에서 꺼낸다.추위도 잊은 채 이마에 송글송글 맺은 땀을 훔쳐내며 작업에 몰두하고 있는 모습이 보기만 해도 아름답다.
20여년전까지도 주위에서 흔히 볼 수 있었던 숯가마.

이제는 세월의 뒤안길에서 아련한 추억으로 남아 있다.한해도 노루꼬리만큼 남았지만 잊혀져 가는 아름다움에 대한 향수는 숯가마를 통해 더욱 새록새록 일어난다.

강원도 횡성군 갑천면 포동리의 강원참숯(033-342-4508).

도로를 사이에 두고 전통 재래식 가마에서는 하루종일 하얀 연기가 피어오른다.20여명의 인부들이 자신들의 가마에서 참숯을 구워내고 있다.
<img src="./data/member/good_master/gama.jpg">

"숯을 만들어 새끼로 묶은 다음 장에 나가 팔려면 몇시간을 지게에 메고 걸어야 했지.지금이야 트럭으로 실어나르고 판매망도 탄탄하지만 예전에야 언감생심 꿈에나 꿔봤겠어.세상 많이 좋아진거지."

30여년간 숯을 구워오면서 5남매를 키웠다는 서석구(64)씨의 회상이다.강원참숯의 공장장으로 일하는 서옹은 아직도 노익장을 과시하지만 예전만큼 몸놀림이 가볍지 않고 힘에 부친다고 한다.

"숯을 구울 때 가장 중요한 것은 불의 세기인데 굴뚝으로 나오는 연기를 보고 불구멍을 조절하지.늙으막에 아들 놈이 곁을 지켜주면서 기술배우는 것을 보니 기특하다는 생각이 든다."

서씨의 얼굴에는 세월의 흔적이 깊게 배어 있다.

서옹의 막내 아들인 정원(28)씨는 '한달 수입이 어느 정도냐'는 질문에 "직장생활하는 것보다는 마음도 편하고 낫지만 섭씨 30도를 웃도는 여름철 무더위속에서 숯가마를 지켜낼 때는 아무 생각도 안든다"고 어려움을 토로한다.

자외선을 차단하고 살균 ·해독 ·탈취효과까지 있는 데다 장식용으로도 사용되면서 숯이 '제2의 전성기'를 구가하고 있다.

최근에는 규모가 큰 기업형태의 참숯공장이 늘고 있는 추세다.중국산과 비교하면 가격면에서 경쟁력이 한참 떨어지지만 제대로 만든 숯을 한번이라도 써 본 사람들은 다소 비싸더라도 참숯만 찾는다.그만큼 중국산은 화력이 떨어지기 때문이다.

숯은 가마에서 참나무를 태운 후 어떻게 꺼내느냐에 따라 검탄과 백탄으로 나뉜다.15t 정도의 참나무를 가마에 꽉 채운 후 4∼5시간 불을 지피다 참나무에 불이 붙으면 가마를 진흙으로 막아버린다.

닷새 정도 지난 후 파란연기가 사그라들 때쯤 개봉한다.이 때 구멍을 메우고 공기 유입을 막아 가마속에서 불이 꺼지게 놔두면 검탄이 나온다.

숯굽기가 끝날 단계에서 가마안에 공기를 넣어 거의 다 구워진 숯을 1천℃ 이상의 고온으로 태운 후 꺼내서 마사토로 덮어 재빨리 식히면 백탄이 만들어진다.

딱딱한 재질의 나무로 구운 백탄은 숯의 질이 강철과 같이 딱딱하고 두들기면 금속과 같은 맑은 소리가 난다.백탄은 불을 붙이기는 힘들지만 불이 붙으면 화력이 세고 불이 오랫동안 유지되는 것이 장점이다.또한 미세한 구멍이 많고 흡착력이 강하고 전도성이 있어 전기가 통하기 때문에 전자파나 수맥파를 흡수해 소멸시키는 힘이 있다.

숯을 구울 때 나오는 물을 받아 6개월 이상 숙성시킨 것이 목초액이다.초산을 주성분으로 하는 ph3 정도의 산성 액체로 성분·색깔이 식초와 비슷하다.

칼슘 ·칼륨 ·마그네슘 ·나트륨 ·비타민B1 ·B2 등 2백여가지 유기물로 구성돼 있다.

목초액은 침투 ·흡수력이 빠르며 살균 ·해독력이 강해 식품 ·의약 ·농업 ·축산 등의 분야에서 다양하게 활용되고 있다.

그런가 하면 숯가마는 숯을 빼내고 하루정도 열을 식혀야 작업을 다시 할 수 있는데 강원참숯은 숯을 빼낸 가마를 찜질방으로 활용하고 있다.

아버지의 뒤를 이어 강원참숯을 운영하고 있는 최봉섭(32)씨는 "숯생산만으로는 앞으로 운영하기가 더욱 어려울 것같아 생각해 낸 것이 찜질방"이라며 "목욕탕에서 사우나를 하는 것보다 뛰어난 효과를 보고 있어 지방에서도 미리 연락을 하고 찾아온다"고 소개한다.

그래서 강원참숯은 숯가마옆에 황토로 탈의실과 샤워장을 마련하고 연말까지 무료로 개방할 계획이다.

김세준 기자 <sjkim@joongang.co.kr>
[중앙일보 2000-12-12]

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